[Foodies] Afternoon Tea at the Langham, Londres.

For my review of this experience in English, check below the en français part.

Il y a un rituel qui n’existe dans sa forme la plus parfaite qu’en Angleterre – et le tester dans un palace de Londres est ce qu’il y a de mieux, à mon avis. Compte-tenu de mon départ relativement imminent, c’est donc avec plaisir que j’ai rejoint une Amie dans le salon de thé du Langham hotel pour un afternoon tea plutôt royal. Les majordomes à l’entrée sont habillés de gris souris, avec chapeau haut-de-forme et sourire obséquieux de rigueur. Je fais un peu tâche, à attendre l’Amie devant l’entrée avec mon jean et mes baskets ! Quoi, j’aurai dû m’habiller ? Un samedi ? Jamais ! OK, l’Amie a sorti la jolie petite robe noire… Oups !

Mais d’abord, qu’est-ce qu’un afternoon tea ? C’est un vrai repas (et franchement plus que ça dans les établissements de qualité), mais composé de « finger sandwiches », soit des sandwiches à base de pain de mie et de divers « intérieurs ». Parmi les plus classiques, on a inénarrable sandwich au concombre (si, c’est bon), aux œufs mayo (j’en ai mangé, si, si!), au saumon… J’en passe et des meilleurs. En général, on vous propose un deuxième tour, et c’est là que le danger d’explosion guette : les sandwiches ne constituent que le tiers d’un afternoon tea… Après avoir (un peu) résisté à une nouvelle série de sandwiches, les scones apparaissent. Avec de la confiture et de la clotted cream, du Devon s’il vous plaît ! Je décrirais la clotted cream comme étant entre la crème fraîche et le beurre, si vous avez un jour trop battu votre chantilly, vous devez savoir de quoi je parle. Cette partie de l’afternoon tea est une vraie institution anglaise, au point qu’on assiste à une guerre ouverte entre le Devon (crème d’abord puis confiture) et les Cornouailles (confiture puis crème). Enfin, parce que non ce n’est pas fini, on nous sert une série de gâteaux miniatures joliment placés sur une assiette, ou parfois il s’agit d’un chariot de desserts. En général par contre, impossible d’obtenir une deuxième. Il s’agit sûrement d’une bonne chose, je vous mets au défi d’avoir encore faim après tout ça !

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Et bien sûr, je n’ai pas oublié l’élément essentiel, qui suit chacun de ces plats… Le thé, bien sûr ! Omniprésent, à volonté, et de qualité supérieure, je suis au paradis. La plupart des endroits proposent le thé que vous avez choisi à volonté pendant le repas. Dans les endroits les plus chics (comme le Langham), on vous propose même de changer de thé autant de fois que vous le voulez. Cette fois-ci, j’ai choisi Darjeeling First Flush pour commencer, puis Flowery Earl Grey pour la suite et enfin un White Tea Silver Needles pour accompagner les desserts. Un vrai bonheur pour l’amatrice de thé que je suis.

Nous nous sommes organisées un peu tard, l’Amie et moi, donc notre réservation est à 12.45, soit un peu tôt pour un vrai afternoon tea. OK, techniquement c’est bien après midi mais en général, on parle plutôt du milieu d’après-midi. C’est d’ailleurs dur pour mon organisation! Avec mes trois repas pas jour de bonne française qui se respecte, mais comment caser un afternoon tea là-dedans ? Est-ce que je saute le déjeuner, mais j’arrive affamée; ou est-ce que je mange à midi, mais alors je n’aurai pas assez faim pour vraiment apprécier l’ensemble de l’afternoon tea. Dur, dur. Samedi dernier, pas de problème: 12.45 c’est pile l’heure du déjeuner. Et j’ai à peine mangé le soir, évidemment !

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Un afternoon tea, c’est bien sûr à manger, mais c’est beaucoup plus que ça. On parle d’un service hors pair – au Langham, nous avons eu droit à un serveur tellement français (et donc chic, ici en Angleterre) mais qui ne nous a pas sorti un seul mot de notre langue maternelle à tous les trois. Amusant. Il y a aussi un piano et son pianiste – au Langham, pas de bande son ! Bon d’accord la déco est too much, ça brille, il y a des miroirs partout, mais bon, ça fait partie de l’expérience.

Si je devais comparer, je pense que j’ai préféré les sandwhich du Langham mais les gateaux de Fortnum & Mason, mais j’attends avec impatience de voir ce que le Ritz nous réserve ! Réponse: début juin…

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I am sure you’ve tested a lot of different afternoon teas in the the area, and so have I, because, guess what : I love it ! So when a Friend proposes a reunion around an afternoon tea in one of London’s numerous palaces, I say yes, many times yes ! Our choice (and, truthfully, poor short-term organisation) takes us to the Langham, north of Oxford Circus. I have to admit, I have never walked around that area, and I am surprised to see the BBC studios right there ! There is so much I don’t know about London…

I have explained in the French part what an afternoon tea is, but I guess I don’t need to do that here. It must be weird for you that this ritual is not really known in continental Europe.

The feeling when you get in is very posh, with a few grooms dressed in grey, top hats and fake smiles waiting for rich people coming out of sleek black cars with chauffeur. I am slightly out of tune in my jeans and sneekers ! But, truly, I could not care less. It is Saturday after all ! The room is quite nice, with a very high ceiling, mirors all around and lots of small round tables with white cloth and silver cutlery. The restaurant is full, but it is nicely set-up, and gives the patrons a sense of being isolated from the hustle and bustle of the numerous other afternoon tea adepts. Nicely done !

The sandwiches are very good, with one of the freshest bread i’ve ever had in afternoon tea. Yes, the usual cucumber, salmon and egg salad are there (beautifully done) but they also offer some unusual options, like roasted pepper and spicy hummus. Quite interesting ! Also, they are very open to adapt the offer for the Friend, who does not eat meat or shell fish. My favourite sandwich, I think, was the crab one. The scones, unfortunately, were a bit disappointing, ridiculously small and quite crumbly. The cakes were overall good and original (nice strawberry and basil millefeuille), but there were a few big misses, I did not like a carrot mousse (too carrotty to my taste) and l’Amie says the madeleine is tasting wrong. By then, I can’t eat anything else, so I really can’t judge. The teas are amazing, and like a kid I change as many times as I can to taste as many different teas as possible. I start with a delicous Darjeeling First Flush, then I choose a Flowery Earl Grey (which unfortunately gets bitter way too fast) and I finish the whole experience with a very delicate Silver Needles White Tea. I love it !

Overall, I think i liked this afternoon tea – but I would not place it maybe 4th, after Fortnum & Mason, The Grove and the Great Fosters (in that order, respectively). What do you think ? Where did you have the best afternoon tea ever ? Where should I go next ? Actually my next step is the Ritz, in June – but I will take any other suggestions. Watch this space !

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